In a recent article published by the magazine Scientific American, on August 25, 2011, Katherine Harmon, the author, writes certain concepts that should be taken into account when as UAPs investigators, we rely on the testimony of eyewitness.

Harmon writes: “As science has long demonstrated, eyewitness accounts are frequently riddled with errors. Human memory in general is far from perfect –working less than a video camera than an ever-evolving collage, studies have shown.”

“A recent survey found that some 63 per cent of U.S. adults thought that memory passively records events, per the video camera model. And the same survey found that more than one-third of respondents thought that one witness’s “confident” testimony is enough evidence to convict a suspect. In nearly three-quarters of cases in which DNA evidence has exonerated a suspect, eyewitness testimony was involved in the original conviction process.”

“Not only can people often miss obvious details in a scene (such as a person in a giant gorilla costume), but they can also be led, with relative ease, to “recall” things that never actually occurred. These so-called false memories can be implanted intentionally or accidentally through poor questioning methods. “Misinformation has the potential for invading our memories when we talk to other people, when we are suggestively interrogated or when we read or view media coverage about some event that we may have experienced ourselves”, Elizabeth Loftus wrote in 1997 in Scientific American. Loftus is a psychologist at the University of Washington who has studied the field for decades.”

Although the article is referred specifically to the legal environment, e.g. cases submitted to courts, nevertheless the concepts here mentioned are totally applicable to the interrogation of witnesses with the purpose of investigate UAPs reports, and the credibility given to them.


En un reciente artículo publicado por la revista Scientific American, el 25 de Agosto de 2011, Katherine Harmon, la autora, escribe ciertos conceptos que deberían ser tenidos en cuenta cuando, como investigadores de FAIs, confiamos en el testimonio de testigos oculares.

Harmon escribe: “Como la ciencia lo ha demostrado desde hace tiempo, los relatos de testigos oculares están frecuentemente llenos de errores. La memoria humana en general está muy lejos de ser perfecta –trabajando menos como una cámara de video, que como un collage permanentemente evolucionando, según han mostrado estudios.”

“Una reciente encuesta halló que aproximadamente el 63 por ciento de los adultos estadounidenses pensó que la memoria registra pasivamente acontecimientos, por el modelo de la cámara de video. Y la misma encuesta halló que más de un tercio de quienes respondieron, pensó que el testimonio de un testigo “confiable” es suficiente evidencia para declarar culpable a un sospechoso. En casi tres cuartos de los casos en los que la evidencia de ADN ha exonerado a un sospechoso, el testimonio de testigos oculares estuvo implicado en el proceso original de declaración de culpabilidad.”

“No solamente las personas pueden a menudo perder detalles obvios en una escena (como una persona en un gigantesco disfraz de gorila), sino que incluso pueden ser llevadas, con relativa facilidad, a “recordar” cosas que nunca ocurrieron en realidad. Esas llamadas falsas memorias se pueden implantar intencionalmente o accidentalmente mediante pobres métodos de interrogatorio. , escribió Elizabeth Loftus en 1997 en Scientific American. Loftus es una psicóloga de la Universidad de Washington queha estudiado este campo por décadas.”

Aunque el artículo está referido específicamente al ámbito legal, p.ej. casos presentados ante cortes, no obstante los conceptos aquí mencionados son totalmente aplicables al interrogatorio de testigos con el propósito de investigar denuncias de FAIs, y a la confiabilidad depositada en los mismos.

PILOTS AND UFOs - an adequate evaluation

PILOTS AND UFOs - by James Oberg

(Reproduced for educational purposes)

One of the world’s first genuine UFO investigators, Allen Hynek of Northwestern University, came to believe that some encounters really could have otherworldly causes. But he was much more skeptical about the reliability of pilot testimony. "Surprisingly, commercial and military pilots appear to make relatively poor witnesses," he wrote in "The Hynek UFO Report."

Hynek found that the best class of witnesses had a 50 percent misperception rate, but that pilots had a much higher rate: 88 percent for military pilots, 89 percent for commercial pilots, the worst of all categories listed. Pilots could be counted on for an accurate identification of familiar objects — such as aircraft and ground structures — but Hynek said "it should come as no surprise that the majority of pilot misidentifications were of astronomical objects."

The authors of a Russian UFO study came to the same conclusion. Yuli Platov of the Soviet Academy of Science and Col. Boris Sokolov of the Ministry of Defense looked into a series of sightings in 1982 that caused air defense units to scramble jet fighters to intercept the UFOs. Platov and Sokolov said the sightings were sparked by military balloons that rose to higher-than-expected altitudes.

"The described episodes show that even experienced pilots are not immune against errors in the evaluation of the size of observed objects, the distances to them, and their identification with particular phenomena," Platov wrote.

Susceptible to overinterpretation

Ronald Fisher of the International Forensic Research Institute at Florida International University in Miami is a lecturer who teaches staff members at the National Transportation Safety Board how to interview eyewitnesses at “critical events” such as airplane crashes. He stresses the importance of eliciting raw sensory impressions first, before asking for the witness’s interpretation of what they think they saw.

“Once they start focusing on their interpretation, that will color the memory of their perceptions,” he told msnbc.com.

“Pilots are susceptible to overinterpretation, especially of vague, rapid and unclear experiences,” he continued. “The less clear the situation, the more your general knowledge and your expectations [contribute].” Passage of time is an enemy of accuracy, because it gives witnesses the opportunity “to use their general knowledge to construct the memory of what they experienced.”

As witnesses of things seen while flying, pilots were a special case. “The cost of a false negative is greater than the cost of a false positive,” he explained. “It’s probably a safety mechanism.”

The body of UFO reports is replete with cases of spectacular misinterpretations, and pilots are frequently involved. So it's prudent to use caution when evaluating the testimony of pilots.

What all this means ... and doesn't mean

There’s no reason to argue that all the pilot reports are caused by exactly the same stimuli. UFO reports that are linked to rocket launches or booster re-entries are relatively easy to explain, because the location and timing of the events can be correlated with the accounts from startled and mistaken witnesses.

For other stimuli, such as fireball meteors, secret (or illegal) aircraft operations or natural atmospheric displays, documentation of their transitory existence usually doesn't exist. The main value of the solved UFO cases is to allow a definitive calibration of pilot testimony in general.

Thus, I am not dismayed by the fact that I can't explain every case Kean mentions in her book, because experience has shown that finding the real explanation — even if it turns out to be prosaic — is often a massive effort involving as much luck as sweat. If investigators are unable to find the explanation for a particular UFO case, that doesn't constitute proof that the case is unexplainable.

This is just a fact of life, for UFO sleuths as well as other breeds of investigators. The same is true for murders, kidnappings, accidents, illnesses — for all the catastrophes that befall humanity. We don't need to conjure up alien murderers or kidnappers to account for unsolved crimes. Not finding Jimmy Hoffa isn't proof he must be on Mars.

So the “not proven” assessment makes it even more important to keep our eyes and minds open — to vigorously observe, accurately perceive, and precisely relate unusual aerial perceptions. Something really new could still be discovered. Or something critically important could be masquerading, by accident or design, in a manner that leads too many people to pay too little attention.

Accepting every UFO claim uncritically or rejecting every claim automatically would be equally unjustified. And quite possibly, equally harmful.

NBC News space analyst James Oberg is a 22-year veteran of NASA Mission Control in Houston, and the author of numerous books on space policy and exploration.

© 2011 MSNBC Interactive.

PILOTOS Y OVNIs: una adecuada evaluación

PILOTOS Y OVNIs -- por James Oberg

(Reproducido para fines educativos)

En la página web de MSNBC, Oberg comenta el libro de Leslie Kean titulado “UFOs – Generales, pilotos, y funcionarios de gobierno declaran públicamente” que nosotros comentáramos oportunamente el 8 de Septiembre de 2010. Oberg dedica toda una parte a rebatir la importancia que Kean le otorga a los pilotos como testigos. Aquí reproducimos lo que escribe Oberg sobre el particular, y consideramos que son criterios que vale la pena tener en cuenta.


Uno de los primeros genuinos investigadores de OVNI del mundo, Allen Hynek de la Universidad del Noroeste, llegó a creer que algunos encuentros realmente podían tener causas no de este mundo. Pero fue mucho más escéptico acerca de la confiabilidad del testimonio de un piloto. “Sorprendentemente, los pilotos comerciales y militares parecen ser relativamente malos testigos,” escribió en “The Hynek UFO Report”.

Hynek encontró que la mejor clase de testigos tenía una tasa del 50 por ciento de percepción errónea, pero que los pilotos tenían una tasa más alta: 88 por ciento para pilotos militares, 89 por ciento para pilotos comerciales, lo peor de todas las categorías en lista. Se puede confiar en los pilotos para una identificación precisa de objetos familiares –tales como aviones y estructuras en tierra— pero Hynek dijo “no debería ser una sorpresa que la mayoría de las identificaciones erróneas de los pilotos fueran objetos astronómicos”.

Los autores de un estudio ruso sobre OVNIs llegaron a la misma conclusión. Yuli Platov de la Academia Soviética de Ciencia y el Cnel. Boris Sokolov del Ministerio de Defensa estudiaran una serie de observaciones en 1982 que determinaron que unidades de defensa hicieran despegar aviones a reacción de combate para interceptar a los OVNIs. Platov y Sokolov dijeron que las observaciones fueron desencadenadas por globos militares que llegaron a alturas más altas de lo esperado.

“Los episodios descritos muestran que aún pilotos experimentados no están inmunes a cometer errores en la evaluación del tamaño de los objetos observados, las distancias respecto de ellos, y su identificación con un fenómenos particulares,” escribió Platov.

Susceptibles de interpretación exagerada

Ronald Fisher del Instituto Internacional de Investigación Forense en la Universidad Internacional de Florida, en Miami, es un conferencista que enseña a personal del Consejo de Seguridad del Transporte Nacional cómo entrevistar a testigos de “acontecimientos críticos” tales como caída de aviones. Él enfatiza la importancia de obtener primero impresiones sensoriales básicas, antes de preguntar a los testigos por su interpretación de lo que piensan que vieron.

“Una vez que comienzan a centrar su atención en su interpretación, eso coloreará la memoria de sus percepciones”, dijo a msnbc.com

“Los pilotos son susceptibles a una interpretación exagerada, especialmente de experiencias vagas, rápidas y no claras”, continuó. “Cuanto menos clara es la situación, más contribuyen su conocimiento general y sus expectativas.” El pasaje del tiempo es un enemigo de la precisión, porque les da a los testigos la oportunidad “de usar su conocimiento general y construir la memoria de lo que experimentaron.”

Como testigos de cosas vistas mientras están volando, los pilotos fueron un caso especial. “El costo de un falso negativo es mayor que el costo de un falso positivo”, explicó. “Es probablemente un mecanismo de seguridad”.

El cuerpo de denuncias de OVNI está repleto de casos de espectaculares interpretaciones erróneas, y los pilotos están frecuentemente involucrados. De modo que es prudente usar cautela cuando se evalúa el testimonio de pilotos.

Qué es lo que todo esto significa….y no significa

No hay razón para argumentar que todas las denuncias de pilotos están causadas por exactamente los mismos estímulos. Las denuncias de OVNI que están vinculada al lanzamiento de cohetes o a la reentrada de cohetes impulsores se pueden correlacionar con los relatos de testigos sobresaltados y equivocados.

Para otros estímulos, tales como bolas de fuego meteóricas, operaciones secretas (o ilegales) de aviones o despliegues de fenómenos atmosféricos naturales, la documentación de su transitoria existencia usualmente no existe. El principal valor de los casos de OVNI solucionados es permitir una definitiva calibración del testimonio de los pilotos en general.

De modo que una evaluación “no demostrada” hace aún más importante mantener nuestros ojos y mentes abiertas –para observar vigorosamente, percibir fielmente, y relatar con precisión percepciones aéreas inusuales. Algo realmente nuevo puede aún estar por descubrirse. O algo críticamente importante puede estar enmascarándose, por accidente o designio, de tal manera que lleva a muchas personas a prestar muy poca atención.

Aceptar cada informe de OVNI sin sentido crítico o rechazar toda denuncia automáticamente sería igualmente injustificado. Y muy posible, igualmente dañino.

El analista espacial de NBC James Oberg es un veterano de 22 años del Control de Mision de la NASA en Houston, y el autor de numerosos libros sobre política y exploración espacial.

© 2011 MSNBC Interactive